Autumn COVID variants look shockingly similar and powerful for these 2 reasons

Autumn COVID variants look shockingly similar and powerful for these 2 reasons

Plus tôt cette année, les craintes d’une nouvelle “super souche” d’Omicron étaient réelles et croissantes.

Un chercheur à Chypre a identifié une variante du COVID-19 qui avait des caractéristiques à la fois du Delta mortel et des variantes Omicron hautement transmissibles et immuno-évasives. « Deltacron », comme la nouvelle variante est devenue connue, était un peu un « frankenvirus » qui combinait les deux souches.

Deltacron n’a pas réussi à décoller et a rapidement disparu. Un deuxième hybride Delta-Omicron s’est élevé plus tard puis s’est également affaissé.

Mais le phénomène qui l’a provoqué risque d’entrer en jeu cet automne. Les scientifiques s’attendent à une vague importante de cas de COVID d’octobre à janvier, alimentée par de multiples retombées d’Omicron qui se ressemblent de plus en plus, à la fois entre elles et avec les anciennes versions du fléau.

On s’attend à ce qu’ils soient les versions les plus transmissibles et les plus immunitaires du virus à ce jour. Leur similitude pourrait être une bénédiction ou une malédiction : cela pourrait les rendre plus faciles à combattre ou plus difficiles à contrôler.

Au fur et à mesure qu’Omicron évolue, il “redécouvre des solutions qui ont été utilisées auparavant” dans des variantes comme Alpha, Gamma et Delta “tout en apportant de nouvelles choses avec sa lignée”, a déclaré le Dr Stuart Ray, vice-président de la médecine pour l’intégrité et l’analyse des données chez Johns Hopkins Department of Medicine, a déclaré Fortune.

“C’est une partie fascinante de l’évolution”, a-t-il déclaré. “Nous voyons les mêmes morceaux de tissu utilisés pour fabriquer une nouvelle courtepointe.”

Chemins différents, même objectif

Alors qu’une vague d’automne de COVID peut être alimentée par plusieurs variantes – jusqu’à cinq ou plus – les différences entre elles pourraient être mineures, le Dr Raj Rajnarayanan, doyen adjoint de la recherche et professeur agrégé au New York Institute of Technology campus à Jonesboro , Ark., dit Fortune.

Dans une forme d’évolution parallèle appelée évolution convergente, les variantes captent des ensembles identiques de mutations préoccupantes. En d’autres termes, plusieurs souches du même virus captent des mutations similaires, comme celles qui les aideront à échapper à l’immunité et faciliteront la propagation du virus, selon Rajnarayanan.

Un exemple : la vague de BA.5 dominant à l’échelle mondiale commence à reculer dans de nombreux endroits, mais ses retombées détectent des mutations qui favorisent l’évasion immunitaire, a déclaré le Dr Michael Osterholm, directeur du Centre de recherche sur les maladies infectieuses de l’Université du Minnesota et Politique (CIDRAP), dit Fortune.

“Nous n’avons jamais vu ce type d’évasion immunitaire auparavant”, a-t-il déclaré, parlant de la capacité croissante des variantes à esquiver le système immunitaire et des outils qui le renforcent, comme les vaccins et les traitements.

Pendant ce temps, les souches de COVID mutent également par un processus appelé recombinaison – la même stratégie que la souche dite Deltacron utilisée. Dans ce scénario, deux variantes fusionnent en une seule. Exemple : la nouvelle variante XBB, une fusion de deux géniteurs différents d’Omicron qui est la souche de COVID la plus immuno-évasive jamais vue, selon Rajnarayanan.

Contrairement au Deltacron initial – qui n’a été identifié que dans un seul laboratoire, signalant qu’il pourrait avoir été le produit d’une contamination de laboratoire – XBB est présent dans le monde entier dans des endroits comme le Bangladesh, Israël, Singapour, l’Allemagne et le Danemark, a-t-il déclaré.

Avec tous les mélanges et appariements d’Omicron spawn cet automne, le désordre confus qui en résulte constituera-t-il une sorte de “super virus” ?

C’est impossible à savoir, disent les experts. Mais Omicron est peut-être sur le point d’atteindre un “pic de fitness local”, ce qui signifie que la variante – tout en évoluant rapidement – pourrait bientôt être incapable de se propager ou d’échapper au système immunitaire humain mieux que ses prédécesseurs.

“Je me demande s’il manque d’options”, a déclaré Ray à propos d’Omicron. “Cela ne signifie pas qu’il a atteint le pic de propagation, mais cela peut lui imposer des limites.”

Un nouvel ennemi cet hiver ?

Si Omicron atteint effectivement des sommets en termes de performances, cela pourrait ouvrir la voie à l’entrée d’une toute nouvelle variante, comme Delta, qui est arrivée aux États-Unis à l’été 2021, et Omicron, qui a frappé plusieurs mois plus tard.

“Quelque part, il pourrait y avoir un Pi caché qui a un nouvel ensemble de solutions”, a déclaré Ray, faisant référence à la possibilité d’une autre variante majeure du type Alpha, Beta, Gamma, Delta et Omicron. “Si le virus manque d’espace pour des changements avantageux, une nouvelle variante pourrait émerger qui changerait le calcul pour nous tous.”

Il a poursuivi : « Cela fait un moment que nous n’avons pas vu une grande nouvelle variante sortir du champ gauche. Mais je pense qu’il est raisonnable de croire que cela va arriver cet hiver. Ce n’est rien que quiconque puisse prévoir.

Osterholm convient que le monde “pourrait être dans une situation où Pi ou Sigma se présenteraient”.

“Aucun d’entre nous ne le sait, c’est le défi en ce moment”, a-t-il déclaré. “Nous devons juste être très humbles et dire que nous ne savons pas quelle sera la prochaine chaussure à sortir.”

Il est également possible que “nous commencions à voir ce que j’appelle un” atterrissage en douceur “”, une baisse progressive du nombre de cas, ai-je ajouté.

Osterholm ne voit cependant aucune preuve que le COVID se transforme en un virus saisonnier comme la grippe et qu’un vaccin par an suffira, comme certains responsables de la Maison Blanche l’ont récemment suggéré.

Le virus, dit-il, est une «pièce en trois actes».

“Je pense que nous n’en sommes qu’au deuxième acte”, a-t-il déclaré. “C’est le problème.”

Cette histoire a été initialement présentée sur Fortune.com

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