Is the NBA Ready for Victor Wembanyama?

Is the NBA Ready for Victor Wembanyama?

Victor Wembanyama est le meilleur espoir de la NBA depuis LeBron James. Il mesure 7 pieds 4 pouces et n’a même pas besoin de quitter ses pieds pour modifier les tirs, car il peut étendre son envergure de 8 pieds pour éloigner les sauteurs ou éloigner le ballon des attaquants potentiels. Avec sa taille et son état d’esprit de verrouillage, à seulement 18 ans, il peut détecter que les joueurs n’attaquent même pas la peinture. La longueur de Wemby lui donne également un coup de saut imblocable; il a foré sept points à 3 points quand il a marqué 37 points contre la G League Ignite mardi, et la plupart d’entre eux sont sortis du mouvement, comme les sprints de transition, les pick-and-pops et les reculs. Lors de sa deuxième exposition à Las Vegas jeudi, il a joué une marque de basket-ball encore plus complète, perdant 36 points avec la majorité de ses dégâts à l’intérieur de l’arc lors de drives, post fadeaways, lobs et dunks d’affiches.

Nous n’avons jamais vu un joueur comme Wemby auparavant. Il est comme Kevin Durant croisé avec Rudy Gobert, faisant de lui un Gen-Z Kareem Abdul-Jabbar ou Ralph Sampson élevé sur des vidéos YouTube. Aussi hyperbolique que cela puisse paraître, les dirigeants de la ligue conviennent déjà que Wembanyama a un potentiel de Hall of Fame avec l’avantage d’être l’un des plus grands joueurs de tous les temps.

Wembanyama est le premier à admettre qu’il est bien trop tôt pour l’oindre comme quoi que ce soit, mais la vitrine de Vegas a été organisée en grande partie pour montrer ses talents sur la scène mondiale. Wemby s’est envolé de France avec les Metropolitans 92 pour deux matchs d’exhibition contre les Ignite, qui sont menés par le potentiel deuxième choix du repêchage de 2023 (alerte spoiler: nous savons qui va n ° 1), Scoot Henderson, un meneur électrique avec des nuances d’Allen Iverson et Russell Westbrook. Henderson lui-même a brillé à Vegas, bien qu’un genou cogné l’ait mis à l’écart cinq minutes après le début du deuxième match jeudi. Wembanyama a pris la vedette dans l’ensemble. Les scouts et les cadres de toute la ligue se sont penchés sur le calendrier de pré-saison pour voir les matchs. Je me suis assis à deux rangées du terrain et il n’a pas fallu longtemps à Wembanyama pour préciser qu’il est le meilleur espoir de la classe 2023, et le meilleur espoir que j’ai repéré au cours de mes 11 années de couverture du repêchage.

“Ce n’est pas un talent qui change la franchise. C’est un talent qui change la ligue », m’a dit un dirigeant de la NBA cette semaine. L’influence de Wemby sur la ligue se fait déjà sentir un an avant qu’il n’y entre. Les équipes perdantes sont sur le point de tanker dur cette saison. Les équipes de play-off ou de play-in bubble abandonneront des matchs à la fin de l’année pour se faufiler dans la loterie. Les équipes se précipiteront vers le bas avec plus de vigueur que jamais. Tout cela pour avoir la chance de sélectionner l’un des plus grands espoirs que la ligue ait jamais vu.

“La signification du mot tanking est un peu bizarre”, a déclaré Wembanyama mercredi. “Je ne voudrais jamais perdre. C’est une chose personnelle. Mais j’essaie vraiment de rester en dehors de ça. De toute façon, ça va affecter où je vais finir. Tout ce que je peux faire pour moi, c’est me concentrer sur le travail sur lui-même.

Alors que les talents physiques de Wembanyama sont suffisants pour vous couper le souffle, les heures invisibles que l’adolescent a investies dans son jeu sont également apparentes. Au cours de la dernière année, son tir en suspension s’est développé rapidement. Il a combattu des épisodes de stries et a tiré 31% de 3 et 68,5% de la ligne au cours des dernières saisons à l’étranger. Mais sa forme à Vegas semblait beaucoup plus cohérente et il semblait plus à l’aise d’essayer le type de coups et de mouvements complexes que vous verriez normalement d’un garde ou d’une aile.

Jeudi, dans une séquence époustouflante, Wemby a pris un dribble dans le coin, a planté ses pieds sans se déplacer et s’est équilibré dans les airs pour lancer un 3 points sur la défense :

La plupart des dirigeants de la ligue sont confiants dans la capacité de Wembanyama à devenir un tireur fiable en raison de son rythme de progression et de l’éthique de travail dont il a fait preuve jusqu’à présent. Cette année, j’ai passé du temps à travailler avec l’entraîneur de tir de longue date de Dirk Nowitzki, Holger Geschwindner. Avec un bon toucher autour de la jante et une volonté d’apprendre, il est raisonnable de s’attendre à ce qu’il devienne plus efficace. Il s’agit seulement de savoir s’il tire aussi bien que Kristaps Porzingis (35,3 %) ou aussi vif que Karl-Anthony Towns (39,7 %).

“Victor sera incontrôlable s’il renverse des sauteurs”, a déclaré un directeur général de la NBA. S’il frappe avec constance, les équipes seront obligées de le respecter de l’extérieur, ce qui n’ouvrirait les voies de conduite que pour les tractions, les occasions de jeu et les finitions à l’intérieur de la peinture.

L’entraîneur-chef de Wemby, Vincent Collet, donne à sa jeune star la liberté de prendre le ballon sur le terrain et de créer une attaque pour lui-même, une compétence qui pourrait un jour le séparer des grands qui terminent les jeux et lui permettre de devenir quelqu’un qui génère des seaux. pour tout le monde.

“Je n’ai jamais vu un prospect avec autant d’outils et de compétences. C’est pourquoi lorsque vous êtes l’entraîneur, vous limitez toujours quelque chose. Mais vous vous adaptez au potentiel du joueur », a déclaré Collet. “Vous pouvez toujours lui donner la liberté et je pense que c’est mieux. S’il fait des sélections par lui-même, il sera plus responsable. C’est une façon de s’améliorer. »

Bien qu’il ait raté quelques tentatives contestées près du panier contre l’Ignite, cela était en grande partie dû à sa main gauche sous-développée plutôt qu’à une incapacité à gérer le contact. Même pendant l’échauffement avant les matchs, il a pratiqué des tirs déséquilibrés autour du bord, contorsionnant son corps et décollant sous des angles auxquels il pourrait être confronté pendant un match. Et parfois, il utilisera cette flexibilité dans un jeu pour attraper un corps.

Wembanyama dit qu’il joue partout sur le terrain depuis qu’il est petit garçon, tirant des 3 et manipulant le ballon. Né en 2004, il a grandi en regardant le style de basket-ball que nous voyons aujourd’hui avec de l’espacement, du mouvement et une action fluide. À la maison, il a été élevé par des athlètes. Sa mère de 6 pieds 3 pouces, Elodie, jouait au basket, tout comme ses deux parents. Son père de 6 pieds 6 pouces, Felix, était un sauteur en longueur. Ses frères et sœurs jouent également au basket. Les équipes de la NBA considèrent sa famille comme un système de soutien solide qui l’aidera à s’adapter à la vie dans la NBA et à la renommée inévitable qui l’accompagne.

“Il est à coup sûr un talent générationnel”, a déclaré LeBron mercredi après que les Lakers aient affronté les Suns à Vegas. “Tout le monde a été une licorne ces dernières années, mais il ressemble plus à un extraterrestre. Personne n’a jamais vu quelqu’un d’aussi grand que lui, mais aussi fluide et gracieux qu’il est sur le sol.

Wembanyama a eu une réaction en sourdine aux éloges de LeBron. Il a dit qu’une tonne d’amis et de membres de sa famille lui avaient envoyé un texto à ce sujet et sa réaction était simplement : “C’est cool.” Il y a une maturité dans la façon dont la star française pense et aborde à la fois le basket-ball et la vie. Il a expliqué comment il investit du temps pour être seul, explorant ses pensées pour comprendre comment devenir une meilleure personne et un meilleur joueur. L’un de ses agents m’a dit que Wembanyama agissait comme s’il avait 30 ans. Un dirigeant qui assistait aux jeux cette semaine a déclaré qu’il s’attendait à ce que Wembanyama soit le type de superstar nécessitant peu d’entretien qui améliore la culture.

Parfois, les gens peuvent parler, pas d’action. Mais j’étais assis près du banc de l’équipe de Wembanyama et il parlait activement en groupe pendant les temps morts. Sur le terrain, il criait et pompait du poing lorsque ses coéquipiers frappaient des coups.

Vers la fin du match de mardi, le meneur Tremont Waters a lancé une mauvaise passe pour commettre un revirement imprudent. Wemby le regarda directement et applaudit en hochant la tête. Puis il a enchaîné avec un tir bloqué, un vol et un embrayage 3 pour garder les Metropolitans à distance de frappe de l’Ignite. De nombreux joueurs, quel que soit leur âge, auraient été frustrés par leur coéquipier ou auraient laissé le moment affecter négativement leur jeu.

“C’est naturel. Je veux juste faire ce qu’il y a de mieux pour mes coéquipiers », a déclaré Wembanyama après le match. « Je ne crierai jamais sur un coéquipier s’il essaie et rate. Tout le monde fait des erreurs.”

Wembanyama fait le sien. Collet aimerait le voir affiner sa prise de décision en attaque, savoir quand tirer et quand se transformer en meneur de jeu. Et bien que Wemby soit un bon passeur, il est très certainement un premier joueur à marquer à ce stade. En défense, il sera parfois hors de position lors de la défense des actions de dépistage. Mais à sa taille, il peut faire un pas et être en position de blocage.

Wembanyama joue beaucoup sur le périmètre, mais même avec son cadre élancé de 220 livres, il boxe pour les rebonds et absorbe le contact dans la peinture. Il est impressionnant que Wembanyama ait pu exceller en portant une lourde charge offensive à Vegas tout en étant impliqué dans tant d’actions en défense, d’autant plus qu’il jouait dans des matchs de 48 minutes pour la première fois.

Même lorsqu’il était fatigué, son intensité défensive n’a pas faibli et sa communication ne s’est pas interrompue. Il est resté actif à tout moment, tournant pour modifier les tirs à l’intérieur. À plusieurs reprises mardi, j’ai bloqué des sauteurs et forcé l’Ignite à prendre des layups difficiles autour du panier. À un moment donné, Henderson a essayé de le dunker mais a été vicieusement refusé. Les joueurs d’Ignite ne le testeraient même pas jeudi.

Il y a eu beaucoup de grands espoirs de la NBA depuis que LeBron est entré dans la ligue en 2003, mais aucun n’a eu l’avantage de Wembanyama. Wemby a pris des photos à côté de son compatriote centre français Rudy Gobert après le match, et il dominé par dessus lui. Wembanyama a mesuré le plus récemment à 224 centimètres (7 pieds 4 pouces et changement), selon une source, qui a également ajouté: “Il est possible qu’il ait grandi un peu plus ces derniers jours après que je l’ai vu près de Rudy.”

Seule la santé peut faire dérailler Wembanyama d’une carrière dominante. Il a déjà des antécédents de blessures préoccupants, notamment une fracture de fatigue du péroné, une contusion de l’omoplate et un problème affectant le muscle psoas dans le dos. Il y a eu des chuchotements mardi soir selon lesquels il pourrait fermer les choses avant le repêchage de 2023 après sa semaine de bannières à Vegas. Mais mercredi, l’agent de Wembanyama, Bouna Ndiaye, a déclaré à ESPN que cela ne se produisait pas.

“Les gens de la NBA me disent de le fermer, et nous n’allons pas le fermer”, a déclaré Ndiaye. « Il veut concourir et s’améliorer. Avec Victor, c’est le basket d’abord et tout le reste ensuite.

J’ai demandé à une poignée de cadres quel était le risque réel pour Wembanyama de jouer. S’il était blessé, il serait toujours le non. 1 choix ? Henderson, ou l’un des autres espoirs du repêchage, est-il vraiment assez grand pour le surpasser? Tous pensent toujours que Wembanyama serait le premier, à condition qu’il puisse jouer peu de temps après avoir été repêché. Plus récemment, Joel Embiid a terminé troisième en 2014, même si les équipes savaient qu’il pourrait manquer de temps avec des problèmes de dos et de pieds. Il a raté deux saisons complètes avant de faire ses débuts.

Les équipes se demandent quel est vraiment le niveau de Wembanyama en tant que tireur, et elles aimeraient le voir grossir. La durabilité est également une préoccupation compte tenu de ses antécédents de blessures et de la liste relativement courte de joueurs de sa taille qui ont mené de longues carrières en bonne santé.

Il y a eu 26 joueurs dans l’histoire de la NBA répertoriés à 7 pieds 3 pouces ou plus. Seuls sept ont eu des carrières notables : Yao Ming, Ralph Sampson, Arvydas Sabonis, Zydrunas Ilgauskas, Rik Smits, Mark Eaton et Kristaps Porzingis. De cette liste, seuls Smits et Eaton n’ont pas manqué de temps significatif. Mais aucun d’eux n’a fait face aux exigences des deux côtés du terrain que les autres ont faites, ou que Wembanyama fera une fois qu’il atteindra la NBA. La nature du jeu aujourd’hui ne fait qu’amplifier la pression sur Wembanyama, compte tenu des obligations d’un gros changement sur le périmètre, de défendre chaque coin du terrain et de gérer le ballon de l’extérieur.

Les équipes ne pensent pas que le stock de Wembanyama chutera de manière réaliste, et il ne peut pas vraiment augmenter plus haut. Certains se demandent s’il serait dans son intérêt de se concentrer entièrement sur l’entraînement de son corps plutôt que de jouer au basket. Mais cela montre qui est Wembanyana qu’il veut jouer. Il vit et respire le basket. Il veut concourir. Il veut gagner.

“Il a une réelle détermination à s’améliorer, donc je pense que dans quelques mois, il sera encore meilleur qu’il ne l’est déjà. Et il est déjà bon », a déclaré Collet, incapable de cacher son sourire. “Individuellement, sa capacité, le ciel est la limite.”

Il y a beaucoup d’équipes entrant dans la saison qui cherchent à perdre et à augmenter leurs chances d’atterrir à Wembanyama. Plusieurs autres pourraient rejoindre la mêlée à mesure que la saison avance et que le battage médiatique de Wemby augmente. De nombreux fans considéreront une défaite comme préférable à une victoire cette saison. Wembanyama a encore de la place pour s’améliorer, mais c’est une perspective comme Shaquille O’Neal ou Tim Duncan, ils ne viennent tout simplement pas très souvent. L’avoir dans votre équipe pourrait garantir la contention pour les années à venir. Un an de défaite est un petit prix à payer pour un joueur qui pourrait concourir à un niveau élevé dans deux décennies, tout comme LeBron le fait toujours.

Un grand adolescent en France n’en est qu’au début de l’écriture de son histoire. Cette semaine à Las Vegas, une star est née.

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